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Tecnologías del Futuro

NRC: trabajando en teléfonos superhidrofóbicos

Publicado por JCAnez marzo 08, 2012

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NRC: trabajando en teléfonos superhidrofóbicos

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Publicado por JCAnez marzo 08, 2012

BARCELONA, España- ¿Que ocurre cuando una gota cae sobre  una hoja de loto?. Esta pregunta, aunque puede sonar un tanto filosófica, es en realidad la inquietud que han tenido los científicos y la comunidad en general por cientos de años al quedarse maravillados por el gran fenómeno de repulsión de agua que genera esta planta.

Si no lo han visto, se lo describimos: la gota de agua cae sobre la hoja, rebota y se desplaza sobre ella sin dejar huella. Es algo impresionante, como también lo es que los científicos del Nokia Research Centre (NRC) en Cambridge piensen que pueden se capaces de replicar el mismo efecto en tu teléfono, usando sus avanzados conocimientos de nanotecnología.

Chris Bower, uno de los principales investigadores del NRC en Cambridge, resume sus intenciones diciendo “como muchos científicos, estamos tratando de copiar lo que la naturaleza ha estado haciendo perfectamente por miles de años”.

Para conseguir la resistencia al agua y a las manchas que la hoja de loto posee entre sus cualidades, el equipo del NRC está en las fases finales de diseño de una capa superhidrofóbica que podría ser aplicada en la parte externa de un teléfono celular.

Si has usado una sartén con la cobertura de teflón anti-adherente ya probablemente conoces las capas hidrofóbicas comunes. La diferencia con las superhidrofóbicas están principalmente en que estas últimas incluyen una nanoestructura para mantener una capa de aire sobre la superficie, asegurando que la gota nunca llega a tocarla.

Chris muestra las diferencias usando un laberinto. Primero, deja caer una gota de agua en una superficie sin cubrimiento: “la gota se reviente, y moja la superficie”. Luego, deja caer otra gota sobre un laberinto con la tradicional cobertura hidrofóbica. Como era predecible, la gota manttuvo su forma y Chris logra moverlo el laberinto para desplazar la gota sobre el. Pero una última prueba sobre el laberinto con cobertura superhidrofóbica muestra una dramática diferencia: la gota cae y se aprecia que logra generar un pequeño rebote pero se mantiene unida, y luego resbala sobre la superficie.

Chris explica lo acontecido:

Un revestimiento hidrófobo -como el teflón- tiene una baja energía superficial y un alto ángulo de contacto de 120°, lo que hace que el agua se distribuya en minúsculas gotas en la superficie. Pero la cobertura superhidrofóbica tiene un ángulo se contacto cercano a los 180º y el líquido forma gotas discretas que literalmente rebotan de la superficie. La diferencia está en que el recubrimiento nano-estructurados, atrapa el aire en la superficie, y esto asegura que el líquido en realidad nunca llega a tocarla.

Este recubrimiento se puede generar de diferentes formas: “hay nano-coberturas muy delgadas que esencialmente depositan una capa de moléculas, y hay otras más convencionales a base de fluopolímeros o siliconas que pueden tener varios milímetros de grosor. Este puede ser entregado en una solución o un spray”.

El equipo que el NRC Cambridge tiene en pruebas es un Nokia Lumia 710 tratado con este recubrimiento superhidrofóbico hecho en los sus laboratorios y las pruebas que recibe son muy “de laboratorio” con estas gotas que caen y sobre las cuales se exploran sus densidades. Pero preguntándonso algo mas práctico ¿que podría hacer una cobertura de estas en tu teléfono?

Chris no puede asegurarte que puedas llevar tu teléfono a una aventura submarina porque, esencialmente, la estructura de cualquier equipo hace que sea difícil  asegurar que sea completamente resistente al agua. Sin embargo, seguramente no tendrás problemas si tu equipo cae en un vaso de agua o en una taza de café. Este sobrevivirá.

Actualmente, la tecnología permite aplicar esta cobertura en el interior del teléfono para protegerlo. Chris reconoce que es mucho más difícil crear una cobertura que sea lo suficientemente fuerte como para ser usada en la parte exterior.

El gran reto es crear nanoestructuras que sean lo suficientemente robustas para lidiar con el uso diario. Podemos incluir una cobertura superhidrofóbica dentro del equipo porque las personas no pueden dañarla. Colocarla en la parte exterior es mucho, mucho mas difícil. Pero allí es donde querrías tenerla porque es donde puedes ver los efectos de mantener tu teléfono realmente limpio.

Sin embargo, el equipo del NRC está muy cerca de poder ofrecernos estacobertura superhidrofóbica externa. Aun así, Chris dice que la naturaleza sigue triunfando. Nadie ha creado aún una cobertura superhidrofóbica que pueda repararse por sí sola. Ese reto sigue estando vigente para el futuro.

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